Sårade ukrainska soldater avslöjar den höga kostnaden för offensiven i Kherson

7 september 2022

En ukrainsk soldat som skadades under de första striderna i den nya offensiven i Kherson-regionen vårdas på en sjukvårdsinrättning i södra Ukraina. Ukrainska styrkor driver på för att återta territorium som ockuperats av Ryssland.

Soldaterna sa att de saknade det artilleri som behövs för att få bort Rysslands förskansade styrkor och beskrev en gapande teknikklyfta i förhållande till sina bättre utrustade motståndare. Intervjuerna gav några av de första direkta redogörelserna för en kamp för att återta erövrade områden som är så känslig att ukrainska militära befälhavare har förbjudit reportrar att besöka frontlinjerna.

”De använde allt mot oss”, säger Denys, en 33-årig ukrainsk soldat vars enhet drog sig tillbaka från en ryskkontrollerad by efter en lång spärreld med klusterbomber, fosforammunition och granatkastare. ”Vem kan överleva en sådan attack i fem timmar?”, sade han.

Denys och åtta andra ukrainska soldater från sju olika enheter gav sällsynta beskrivningar av motoffensiven i Kherson i söder, Kievs mest ambitiösa militära operation sedan de ryska styrkorna fördrevs vid huvudstadens utkanter i våras. Liksom i slaget om Kiev är Ukrainas framgång knappast säker och soldaternas redogörelser signalerade att en lång kamp, och många fler förluster, ligger framför oss.

”Vi förlorade fem personer för varje person som de gjorde”, säger Ihor, en 30-årig plutonchef som skadade ryggen när stridsvagnen han åkte i kraschade i ett dike.

Ihor hade ingen militär erfarenhet före Rysslands invasion av Ukraina den 24 februari. Han försörjde sig genom att sälja djurfoder till gris- och kofarmar. Hans ersättare som plutonchef har inte heller någon tidigare militär erfarenhet, sade han.

Soldaterna intervjuades på bårar och i rullstolar när de återhämtade sig från de skador de fått under offensiven. Några av dem talade anonymt för att undvika disciplinära åtgärder. Andra, som Denys och Ihor, gick med på att avslöja endast sina förnamn. Men de flesta talade öppet om de nackdelar de stod inför.

Rysslands Orlan-drobotar avslöjade ukrainska positioner från mer än en kilometer över deras huvuden, sade de, en höjd som innebar att de aldrig hörde surret från de flygplan som följde deras rörelser.

Ryska stridsvagnar dök upp från nybyggda cementfästningar för att beskjuta infanteriet med storkalibrig artilleri, berättade de skadade ukrainska soldaterna. Fordonen krympte sedan tillbaka under betongskydd, skyddade från granatkastar- och raketeld.

Radarsystem för motattacker upptäckte och lokaliserade automatiskt ukrainare som riktade sina projektiler mot ryssarna och utlöste som svar en spärreld av artillerield.

Ryska hackningsverktyg kapade de ukrainska operatörernas drönare, som såg sina flygplan driva hjälplöst iväg bakom fiendens linjer.

Ukraina har hindrat bevakning av offensiven, vilket har lett till en informationsfördröjning när det gäller en potentiellt avgörande vändpunkt i den nästan sju månader långa konflikten.

När Ihor sköt mot ryska soldater med sitt Kalasjnikovgevär i veckan sade han att det var första gången han sköt mot en människa. ”Man tänker inte på någonting”, sade han. ”Du förstår att om du inte gör det så kommer de att göra det.”

Trots utmaningarna sade Ihor att han är ivrig att återvända till frontlinjen så snart han har läkt. ”Mitt folk är där. Hur kan jag lämna dem?” sade han.

Andra soldater kommer inte att återvända till slagfältet.

Oleksandr, en 28-årig före detta byggnadsarbetare, förlorade sin arm i en granatkastarexplosion under motoffensiven förra veckan. Han våndades av fantomsmärta i sin sjukhussäng på söndagen och sade att han kände ett stick från fingrarna och handen som inte längre var kopplade till hans kropp.

Oleksandr sade att den ryska artilleribeskjutningen var obeveklig. ”De bara träffade oss hela tiden”, sade han. ”Om vi avfyrar tre granatkastare så avfyrar de 20 i gengäld.”

De ukrainska soldaterna sade att de var tvungna att noggrant ransonera sin användning av ammunition, men även när de sköt hade de svårt att träffa målen. ”När du ger koordinaterna ska de vara exakta, men det är de inte”, sade han och påpekade att hans utrustning var från 1989.

Oleksandr hade aldrig rest till Kherson före kriget, men han sa att målet att fördriva ryska inkräktare var värt att offra en lem. ”Det är vårt land”, sade han.

President Volodymyr Zelensky sade att Ukrainas styrkor återtagit två byar i Kherson-regionen, och en av hans medhjälpare publicerade en bild av den ukrainska flaggan som hissades över byn Vysokopillya under helgen.

”Ukrainska flaggor återvänder till de platser där de ska vara”, sade Zelensky i ett videotal. Men det var omöjligt att bedöma vilka framsteg de ukrainska styrkorna har gjort i sin strävan att fördriva de ryska inkräktarna från Kherson.

Regionen, som erövrades av Ryssland tidigare under kriget, utgör en viktig del av den ryske presidenten Vladimir Putins eftertraktade ”landbro” till Krim, den halvö som Ryssland invaderade och annekterade i strid med internationell rätt 2014.

Hur blodig striden än var, sa de ukrainska soldaterna att de inte såg något alternativ.

”Om vi inte stoppar dem kommer de bara att våldta och mörda vårt folk som de gjort överallt annars”, sade Oleksandrs rumskamrat på sjukhuset, en 49-årig värnpliktig soldat som bad om att bli kallad vid sitt smeknamn, ”Pinochet”.

Pinochet sade att hans knä krossades av splitter från en granatkastare som avfyrades efter att en drönare upptäckte honom i motoffensiven. Han sade att även om de ukrainska förlusterna är betydande, förlorar den sida som genomför en offensiv alltid fler soldater.

”Det finns inget vi kan göra åt det”, sade Pinochet. ”Och vi kan fortfarande vinna.”

Ryssarnas elektroniska krigföring utgjorde också ett ständigt hot. Soldater beskrev att de avslutade sina skift och satte på sina telefoner för att ringa eller skicka sms till familjemedlemmar – ett beslut som omedelbart drog till sig rysk artilleribeskjutning.

”När vi slår på mobiltelefoner eller radio kan de omedelbart känna igen vår närvaro”, sade Denys. ”Och då börjar skjutandet.”

Trots förbudet mot mediebesök vid frontlinjen fanns det tecken på att Rysslands grepp om Kherson kan vara på väg att luckras upp.

I det hårt omtvistade Kherson försöker Ukraina återta ockuperade områden.

I ett uttalande på måndagen sade en Kremlstödd ockupationsmyndighet att planerna på en iscensatt folkomröstning i Kherson-regionen, en föregångare till Rysslands annektering, hade lagts på is på grund av säkerhetsfrågor. Det ryska uttalandet togs senare tillbaka, men det gav ukrainarna optimism och antydde att motoffensiven åtminstone orsakade viss förvirring hos ryssarna.

Kiev hoppas att motoffensiven i Kherson ska stärka den nationella moralen och visa västvärldens regeringar att deras miljarder dollar i ekonomiskt och militärt stöd lönar sig, trots att sanktionerna mot Ryssland har höjt energipriserna och inflationen och ökat farhågorna för en ännu dyrare vinter.

De ukrainska påståendena om att man återtagit byar som Vysokopillya kunde inte bekräftas, även om de soldater som intervjuades sade att de kunde avancera in i vissa tidigare ryskkontrollerade byar. Dessa soldater avböjde att namnge byarna med hänvisning till instruktioner från sina överordnade.

En grupp journalister från Washington Post som reste inom tre mil från Vysokopillya, i norra Kherson, på måndagen hindrades av ukrainska trupper från att gå in i byn och kunde inte fastställa dess status. En lokal tjänsteman sade att ukrainska och ryska styrkor fortfarande kämpade om kontrollen.

Det går inte att få en klar bild av Ukrainas förluster på ett oberoende sätt.

Denys, som sitter upprätt på sin sjukhussäng, sade att nästan alla medlemmar av hans 120 personer starka enhet skadades, även om endast två dödades.

En 25-årig soldat som behandlas för splitterskador sade att inom hans enhet på 100 soldater dödades sju och 20 skadades. Ihor, plutonchefen, sade att 16 av de 32 männen under hans befäl skadades och en dödades.

Ukrainas skadade soldater har spridits ut till olika sjukhus i södra Ukraina för att frigöra de viktigaste sjukvårdsanläggningarna i närheten av Kherson-regionen för inkommande patienter.

The Post undanhåller namnen på de sjukhus som behandlar soldater eftersom sådana medicinska inrättningar har varit måltavlor för ryska styrkor under kriget.

Staden Bakhmut klamrar sig fast vid friheten vid kanten av det ryska angreppet

I söndags utsattes ett sjukhus i Mykolaiv, en stad nära Kherson, för rysk beskjutning. Anläggningens barnklinik var så skadad att den inte längre fungerade.

När det gäller förluster säger Rob Lee, militäranalytiker vid Foreign Policy Research Institute, att Ukraina måste se till att behålla en stridskraft som är tillräckligt stor för att kunna avvärja ryska framryckningar i öster, med tanke på Moskvas betydligt större väpnade styrkor.

”Om de tar tunga förluster och det fortsätter under en längre tid kan det bli ett problem”, sade Lee.

Ukrainas beroende av oerfarna soldater är också en sårbarhet, men det är inte en sårbarhet som enbart gäller för landets styrkor.

I början av konflikten kämpade Ryssland och Ukraina med professionella militära enheter. Efter att ha lidit stora förluster i den östra Donbas-regionen började båda sidor sätta in frivilliga eller reservistförband med mindre erfarenhet.

I motoffensiven i Kherson prövas nu Ukrainas styrkor på nya sätt, sade Lee.

De ukrainska soldater som ställdes mot ryssarna under de senaste månaderna har fått nya kunskaper om slagfältet, ”men en stor del av den erfarenheten har sannolikt handlat om att hålla defensiva positioner”, sade han. ”Att genomföra offensiva operationer är mycket svårare, och det kräver tid och träning.”

Det generösa agerandet på sjukhusen gjorde det tydligt att soldaterna inte var ensamma i kampen. Läkare, sjuksköterskor och annan sjukhuspersonal arbetade dygnet runt för att ge vård åt den stora tillströmningen av skadade soldater. En sjuksköterska smugglade in en kattunge till traumaavdelningen för en soldat vid namn Oleh, som räddade kattdjuret från frontlinjen efter att dess mamma dödats av granatsplitter.

Frivilliga tog med sig toalettartiklar, inklusive tandborstar och deodorant, och påsar med nya kläder som soldaterna kunde ha på sig efter att läkarna använt saxar för att klippa igenom deras skjortor och byxor för att blottlägga deras sår.

Varje soldat sa att det var omöjligt att förutse när Kherson skulle kunna befrias, och många sa att det skulle bero på när ukrainarna får tillräckligt med artilleri från de allierade.

När en soldat verkade osäker på om motoffensiven skulle vara värd det pris den har tagit, sa Oleksandr, som har odlat ett rykte som ”sjukhuskomikern”, att det var viktigt att behålla en positiv attityd.

”Man måste skämta för att hålla humöret uppe. Vi kan ha den här inställningen eftersom vi är ukrainare”, sade han. ”Vi är snälla om man inte rör oss.”

Steve Hendrix i Ukrainas Kherson-region och Isabelle Khurshudyan i Tbilisi, Georgien, bidrog till den här rapporten.”